Ольга Грон
Запоздалое эхо

Запоздалое эхо
Ольга Грон

После долгих лет скитаний и смены поколения межзвёздный корабль с людьми, бежавшими от страшной войны, находит землю обетованную – планету с воздушной атмосферой, покрытую туманными джунглями и голубым океаном. Для большинства пассажиров это место вовсе не стало космическим раем – при входе в атмосферу корабль разгерметизировался, и в живых осталось трое. Им предстоят тяжелые испытания, ведь они одни в опасном новом мире. А для бывшего помощника капитана вынужденный союз оборачивается ложью. Но если все вдруг изменится, правда может стать лишь запоздалым отзвуком эха.

Пролог

«Никогда не узнаешь заранее, как аукнется ложь, пока она не обернется запоздалой правдой, огрев тебя по лбу».

Дежурный связист полулежал в кресле, забросив ногу на ногу, и дремал, пока динамики компьютера выдавали шорох из системы обнаружения посторонних объектов. Этот день был таким же, как и все последние годы для находящихся на борту людей – космическая тишина и бесконечность длиною в жизнь.

Огромный пассажирский звездолет более двух десятков лет бороздил Млечный Путь, пытаясь добраться до планеты в системе звезды Астерион, обнаруженной астрономами еще до начала войны. Потом информация об открытии канула в лету, но координаты были переданы по секрету одному из офицеров тогда, когда они находились в лагере для военнопленных.

Корабль представлял собой огромный лайнер – один из тех, которые стояли в космопорте около одной из военных баз WIS. Диверсия и похищение судна не были запланированы, это случилось неожиданно для всех – в тот день они узнали, что на город будет совершена массированная воздушная атака.

Заранее укомплектованный для дальнего полета их мучителями звездолет стал единственным спасением от неминуемой смерти. Щадить никого не собирались – важнее было уничтожить стан противника, тем более в концлагере находились представители различных рас, до которых уже никому не было дела.

Эти события отлично помнили старшие офицеры и пассажиры. Но про ужасы войны понятия не имели родившиеся на корабле дети. До планеты, о которой рассказывал сумасшедший ученый, добраться оказалось не так просто, как все полагали. Главное, что они остались живы, пусть и заперли себя в ограниченном пространстве на столько лет.

Что в этом случае было лучшим выходом: жизнь в вечном плену или же свобода от мгновенной смерти – уже стало риторическим вопросом. Однако все функции поддержания жизнедеятельности работали и давали возможность существовать на звездолете, где люди жили семьями в собственных каютах. А надежда, что в заданном секторе галактики действительно окажется вожделенная планета, давала силы всем находящимся здесь.

Глава 1

– Прямо по курсу обнаружено небесное тело. Передаю координаты… – раздался монотонный голос системы бортового компьютера.

– Какого черта!.. – прозвучал раздраженный от внезапного пробуждения голос дежурного, и он по привычке опустил руку, отключая звук.

Но он тут же сообразил, что эти слова в корне отличаются от однообразных информационных сообщений. Он подскочил, оглядываясь по сторонам, а затем схватился за передатчик, связываясь с рубкой управления.

– Мэл! Твою мать! Отвечай! – кричал возбужденным голосом мужчина.

Ему ответила девушка, которая дежурила в этот момент вместе с помощником капитана корабля. Молодая, родившаяся на звездолете и принявшая впервые на себя управление Амина Смит, недавно потерявшая мать. Об этих похоронах помнил дежурный связист, помогавший отправить в последний путь тело женщины, которое медленно уплыло в холодный черный вакуум за борт корабля.

– Ами, где Мэл? Ты слышала новость? Планета!.. Она совсем рядом, – дрожал от волнения голос мужчины.

– Не кричи! Он вышел. Я только что слышала об этом! Нужно передать информацию капитану.

– Всем передать! Мы же столько этого ждали! – воскликнул дежурный, но связь пропадала. – Все должны знать, что наш путь не был напрасен!

В это время в большую рубку управления вернулся помощник капитана – тот самый Мэлоун Каррен. Он склонился над девушкой, глядя на экран. Планета действительно уже вырисовывалась на изображении с компьютера, но что-то тревожило его в этой обстановке. Он только что доложил капитану об обнаружении планеты, к которой они приближались со скоростью чуть меньшей скорости света. Но сигналы поступали нехорошие. Мэл тут же увеличил изображение, всматриваясь и пытаясь понять причину помехи.

– Это мощный метеоритный поток! – воскликнула Ами. – Мэл, нам нельзя делать посадку – лучше подождать, пока облако пыли пройдет мимо. Обшивка может не выдержать.

– Понимаешь, о чем ты говоришь? – нахмурился Мэл. – Это будет длиться еще год. Мы не сможем столько ждать – нам не дадут это сделать. Идиот Симмонс уже пошел всем рассказывать про обнаруженную планету. Люди хотят быстрее оказаться там, под Солнцем… Точнее под светом Астериона, – поправился Мэл, вспомнив, что у них давно нет Солнца – существует лишь новая реальность.

– Решение все равно будет принимать капитан. Ты случайно не видел Арса, Мэл? – спросила Ами у напарника.

Брови Мэла нахмурились при упоминании этого человека. Настоящее имя их молодого механика было Азамант Авеслоу. Но все привыкли называть его кратко – Арс, в небольшом коллективе прозвища приживались быстро. Этот брюнет всегда смущал Мэла. Они были ровесниками – одними из тех детей, которые родились еще на Земле и оказались на корабле с родителями.

Причиной предвзятого отношения Мэла было ничто иное, как глупая ревность. Еще дней сто назад Мэл уверил себя в том, что любит Ами, и никак не мог ей в этом признаться – общие смены выпадали редко. И все чаще он видел, как она улыбалась темноволосому молодому механику, что задевало гордость помощника капитана.

– Нет, я не видел. Сюда идет капитан, – сообщил он в ответ, решив приударить за девушкой, как только они разберутся, что делать дальше. При воспоминании об Арсе стало не по себе. Но мысли тут же переключились на их сложную ситуацию.

Мэл почесал свою темно-русую голову, пытаясь не думать про личные проблемы. А затем повернулся, глядя на грузного мужчину, который вошел в рубку управления и подошел к экрану, тревожно рассматривая изображение камер и результаты с датчиков.

– Планета – хорошо, но не нравится мне совсем это метеоритное облако, – заявил капитан, почесывая поседевшую щетину. – Мэл, отыщи мне Ролсона. Он, наверное, спит. Нужно посоветоваться с ним.

Мэл выпрямился. Он еще раз взглянул на темные волосы Ами, вспомнив о своих чувствах. А затем кивнул головой и вышел в длинный коридор, переходящий в общий отсек.

Глядя на ликующих, уже собирающих вещи и поздравляющих друг друга людей, Мэл выругался вслух. Чертов Симмонс не смог удержать язык за зубами! Он всем сообщил, что их рай близок и ждет их. Они еще не долетели до цели их долгого путешествия, а пассажиры корабля уже торопились покинуть его стены, готовые броситься прямо в космос. Это было помешательством на глобальном уровне. И Мэлу совсем не нравилась обстановка. Как бы из-за этой глупости не вышло проблем! Ведь все эти торопящиеся люди, которых он знал с самого детства, не станут ждать.

– Цель нашего путешествия близка. Мы дождались великого дня, – вещал с возвышения общего отсека священник в длинном балахоне.

Мэл скривил губы, глядя на старика, сумевшего завоевать к себе доверие, объединив людей с разными религиями и дав им новую веру – в рай, что ждет всех по велению Создателя. И про мучения, которые нужно перенести, чтобы в конечном счете получить долгожданную награду. Мэл всегда подозревал, что этот, так называемый священник – простой аферист, решивший при помощи веры добиться авторитета в тесном коллективе. Вера помогала людям, но в этот момент Мэл осознавал, что она может нанести больше бед, чем простое понимание ситуации.

– Планета близко. Наш новый дом! – выкрикнул вдруг кто-то из мужчин в собравшейся толпе.

– Метеоритный поток, – прошептал еле слышно парень. – Обшивка не выдержит. Нужно сказать капитану, чтобы успокоил людей.

Обогнув толпу, он бросился в длинный трехъярусный коридор, из которого выходили двери множества кают. В одной из них спал после смены старший штурман Стив Ролсон. Мэл знал, где его искать – расположение кают членов экипажа он помнил наизусть. Через пролет отсюда находилась дверь того самого помощника капитана, Арса, к которому Мэл вдруг дико приревновал Ами.

– Кого принесли галактические демоны?.. – раздался за пластиком двери низкий, чуть хриплый голос.

– Стив, это Мэл! Есть срочные новости. Капитан требует вас на бортик, – заговорил Мэл, очнувшись от гнетущих мыслей.

– Что может быть важнее моего сна? Я ведь только что отпахал смену. – Дверь открылась, и за ней вдруг показалось широкое небритое лицо. Мэл отшатнулся, услышав запах спиртного. Странно, где этот прохвост умудрился достать алкоголь? Неужели из неприкосновенного запаса, который был в грузовом отсеке? Значит, у кого-то есть туда доступ.

– Наша техника обнаружила планету, – выдал, наконец, он.

– Я сам знал, что она уже близко, – чуть заплетающимся голосом произнес Ролсон, свысока глядя на молодого офицера.

– Перед ней проходит большой метеоритный поток. Мы не сможем попасть туда. Через тридцать шесть часов мы должны быть на орбите. Но нам нельзя делать посадку. Капитан хочет посоветоваться.

– Хорошо. Иду. Дай хоть одеться, – отмахнулся Стив. Он поправил футболку, испепеляя недовольным взглядом Мэлоуна.

Мэл тяжело вздохнул, затем развернулся. Не хватало еще одного конфликта. Он уже выполнил поручение капитана. Теперь он понял, почему Стив не ответил по внутреннему коммуникатору корабля. Боялся, что его застанут с добычей. Но выдавать штурмана он не собирался – его смена уже закончилась. Какие к нему претензии?

***

Штурман явился в рубку управления быстро, как и обещал. И вскоре уже четверо – двое молодых людей, капитан и проснувшийся Ролсон – стояли перед большим экраном в полной задумчивости. Следующие несколько часов прошли в напряжении. Ситуация действительно была критической. И Мэл понимал их риски.

Идеальным вариантом было остаться за пределами орбиты найденной планеты. Но собравшаяся толпа грозно скандировала о конце их путешествия. А через несколько часов, когда освещенный ярким Астерионом голубой диск показался за всеми иллюминаторами, напряжение выросло в разы. И Мэл, и Ами уже валились с ног от усталости. А капитан с Ролсоном заканчивали расчет траектории и возможность прохода корабля через облако космической пыли и обломков.

– Пока все свободны. Мне тоже нужен отдых, – вымолвил капитан, вытирая крупные капли пота со лба.

– Как же посадка? – не понимая, спросил Мэл у старших офицеров.

– У нас есть еще время. Мне нужно отдохнуть. А потом примем окончательное решение.

– Что же, пойдем, Ами. Я провожу тебя. – Мэл дотронулся до тонкого запястья девушки.